Pourquoi une promenade sur les plages de Normandie est le moyen idéal pour se souvenir du jour J

Omaha Beach

Par un brillant matin de printemps en Normandie, la plage de Colleville-sur-Mer est paisible.

Les hautes herbes se balancent dans la brise, la lumière du soleil fait pâlir l’eau, et au loin, un bateau glisse paresseusement le long de la Manche.

Seul un panneau sur la colline surplombant le rivage laisse entendre qu’il s’agit d’un lieu de villégiature bucolique en bord de mer : Omaha Beach

Omaha Beach : Le lieu de débarquement

Il y a 70 ans, cet endroit était un enfer de bruit, de fumée et de massacre.

C’est ici, le long d’un littoral d’environ cinq milles, que s’est échoué ce que le commandant général Dwight Eisenhower a appelé “ la grande croisade ” pour libérer l’Europe occidentale de la domination nazie.

Si les hommes des 1re et 29e divisions américaines, appuyés par les ingénieurs et les Rangers, ne s’étaient pas ralliés et s’étaient battus pour se frayer un chemin à travers les féroces défenses allemandes le long de cette plage, l’issue de toute l’invasion aurait pu être mise en doute.

Des films comme The Longest Day à Saving Private Ryan, des livres de Cornelius Ryan à Stephen Ambrose, l’histoire de l’horreur et de l’héroïsme d’Omaha Beach a été racontée et reprise.

Je suis ici à la veille du 70e anniversaire du jour J, le 6 juin 1944, pour suivre les traces de l’un des premiers chroniqueurs des batailles : Ernie Pyle, un correspondant de la chaîne de journaux Scripps-Howard qui, au moment de l’invasion, était déjà une célébrité.

En fait, lorsqu’il débarqua ici le 7 juin, Hollywood préparait déjà un film basé sur ses histoires, qui sortirait en 1945 sous le titre The Story of G.I. Joe, avec Burgess Meredith dans le rôle de Pyle.

Le vrai Pyle avait 43 ans en juin 1944 et était déjà un vétéran.

plage de Normandie
Omaha beach est l’une des 5 plages de débarquements de Normandie

La couverture par ce natif de l’Indiana des campagnes d’Afrique du Nord, de Sicile et d’Italie lui avait valu un prix Pulitzer en 1944 et un vaste public.

” Il était au sommet de sa popularité “, dit Owen V. Johnson, professeur à l’École de journalisme de l’Université de l’Indiana (dont les bureaux se trouvent dans le Ernie Pyle Hall).

Selon M. Johnson, on estime qu’un Américain sur six lit les chroniques de Pyle, qui paraissaient quatre ou cinq fois par semaine pendant la guerre.

Peut-être plus important encore, du moins pour le chroniqueur lui-même, il avait gagné le respect des soldats américains de première ligne dont il avait capturé avec précision et affection les vies mornes, sales et parfois terrifiantes.

Il y a eu moins d’heures plus terrifiantes que celles endurées par les premières vagues à Omaha Beach le 6 juin.

Seule une poignée de correspondants se trouvait avec les troupes d’assaut le jour J.

L’un d’eux était le collègue et ami de Pyle, le photographe Robert Capa, dont les quelques photos survivantes des combats sur Omaha sont devenues des icônes.

Lorsque Pyle a débarqué le lendemain matin, les combats avaient pratiquement cessé, mais l’épave couvait toujours.

Ce qu’il a décidé de faire pour communiquer à ses lecteurs de chez lui ce qui s’était passé à cet endroit, qui n’est même pas encore reconnu par son nom de code d’invasion d’Omaha Beach, a donné lieu à certains des reportages les plus puissants qu’il a produits.

Il a simplement fait une promenade et a écrit ce qu’il a vu. “C’était s’il avait une caméra vidéo dans la tête”, a dit Johnson. “Il utilise les mots si efficacement… qu’il vous permet de regarder et de penser, tout comme il l’a fait en marchant.”

Je suis accompagné pour ma promenade par Claire Lesourd, guide touristique diplômée, anglophone et experte du Jour J, qui donne des visites ici depuis 1995.

Omaha Beach : Débarquement de 6 juin 1944

Nous nous dirigeons d’est en ouest, sur environ 1,5 miles, la même longueur que Pyle avait supposé marcher le long de la même plage en 1944.

Ce qu’il a vu ce jour-là était un rivage recouvert des déchets de la bataille et des effets personnels des hommes déjà morts : ” Une longue ligne d’angoisse personnelle “, comme il l’a appelé de façon mémorable.

Omaha Beach
La plage omaha est rendu célèbre pour le combat sanglant de 06 juin 1944

Ce que je vois, c’est le vide.

À part quelques randonneurs, nous marchons seuls sur une bande de sable apparemment sans fin, bordée par des ruisseaux et des barres de sable jusqu’au bord de l’eau, qui se trouve à cette heure-ci à environ 600 mètres des remblais bas et sablonneux où les G.I.S. – ou du moins ceux qui sont arrivés jusque-là – ont trouvé un abri.

Ma première idée avait été de suivre l’exemple de Pyle et d’errer seul, ce qui m’a permis d’observer et de réfléchir.

Mais Paul Reed, l’auteur britannique de Walking D-Day, m’a prévenu que je pourrais perdre beaucoup de temps sur des zones où il n’y avait pas de combats.

Il m’a recommandé de louer une voiture, ce qui me permettrait de visiter le plus grand nombre possible de sites d’invasion importants : En plus d’Omaha, ceux-ci comprendraient Utah Beach à l’ouest, où les forces américaines ont mis en place une opération beaucoup moins sanglante et plus efficace ; et la Pointe du Hoc, le promontoire entre les deux plages américaines que les Rangers de l’armée américaine ont escaladé pour assommer l’artillerie et les postes d’observation allemands.

Reed avait raison.

Ma réticence à me balader en voiture dans un pays étranger s’est avérée infondée.

En plus de rouler du même côté de la route que nous, les Français ont des routes exceptionnellement bien entretenues et balisées.

Et en Normandie au moins, on parle l’anglais partout.

J’ai donc réussi à naviguer seul sur toute la zone du Jour J (souvent en ne me fiant qu’à la signalisation routière).

J’ai visité le village de St. Mere Eglise-qui a été libéré par les parachutistes américains le jour J- ainsi que certains des quelque 27 musées de la région qui permettent d’approfondir la compréhension des événements titanesques qui se sont déroulés ici.

J’aurais seulement aimé avoir un jour ou deux de plus pour visiter les plages de l’invasion britannique, Gold et Sword – où se dérouleront les observations officielles du 70e anniversaire – et Juno, la plage canadienne.

Le cimetière militaire américain

A Omaha, je pensais que tout ce dont j’aurais besoin, c’était mon carnet et mon imagination.

Une relecture rapide des histoires de Pyle avant la marche et un peu d’aide du guide de Reed sur le terrain suffiraient.

Un de mes amis de New York avait fait exactement cela il y a quelques années, avec moins de planification que moi, et avait prononcé le capital d’expérience.

Mais plus j’y pensais, plus je me rendais compte que les détails et le contexte qu’un guide bien informé pourrait apporter seraient utiles, ne serait-ce que pour ma capacité à raconter cette histoire.

Claire s’est avérée être un excellent choix, bien qu’elle ne soit pas la seule.

plage de débarquement
Le cimetière américain en Normandie est symbolique depuis 60 ans

Il existe des dizaines de guides compétents : bien qu’ils ne soient pas bon marché (Mme LeSourd facture 200€ pour une demi-journée et 300€ pour une journée complète), le temps qu’elle et moi avons passé à marcher sur Omaha s’est avéré inestimable et inoubliable.

Sur Omaha Beach, les monuments de la bataille et du carnage qui s’en est suivi sont répartis discrètement, près de l’emplacement des ” tirages ” (chemins) qui montent de la plage.

Ce que nous connaissons aujourd’hui sous le nom d’Omaha Beach s’appelait autrefois La Plage de Sables D’or.

Il y a un siècle, des gîtes et villas de vacances parsemaient le rivage, ainsi qu’une ligne de chemin de fer qui reliait Cherbourg, alors le principal carrefour de Paris.

La région a attiré des artistes, dont l’un des fondateurs de l’école de peinture pointilliste, George Seurat.

Un de ses tableaux les plus célèbres, Port-en-Bessin, Outer Harbor at High Tide, représente le village de bord de mer voisin où j’ai passé la nuit précédente (à l’hôtel Omaha Beach).

Une grande partie de cela avait disparu en 1944.

Les Allemands, se préparant à l’attaque dont ils étaient sûrs qu’elle aurait lieu quelque part le long de la côte française, ont démoli les résidences d’été de Colleville et de Vierville sur Mer, à proximité, moins une structure d’aspect gothique dont la tourelle culmine encore au-delà de la piste cyclable qui longe la route de la plage.

Les nazis n’ont pas eu le temps de faire sauter celle-ci (la propriétaire actuelle, me dit Claire, utilise le bunker que les Allemands ont construit sous la maison comme cave à vin).

Malgré la tranquillité de la plage aujourd’hui, il est désolant de regarder les hautes falaises au-dessus de nos têtes et de réaliser qu’il y a 70 ans, ces collines boisées et hérissées d’armes vous visaient.

Selon Reed, les Allemands avaient au moins 85 armes lourdes et mitrailleuses positionnées sur les hauteurs, ce qui leur permettait de faire pleuvoir environ 100 000 coups par minute.

Claire me raconte qu’il y a quelques années, elle escortait un ancien combattant qui revenait à Omaha Beach pour la première fois depuis le 6 juin 1944.

Le voyant clairement, sans la fumée, le bruit ou l’adrénaline du combat, il s’est soudainement mis à genoux et s’est mis à pleurer.

“Il m’a regardé, se souvient elle, et a dit, ‘Je ne sais pas comment aucun de nous a survécu.'”

Pyle a dit à peu près la même chose. “Il me semblait que c’était un pur miracle que nous ayons pu prendre la plage”, écrivit-il.

La plupart des quelque 2 000 hommes tués ce matin-là ont été enterrés dans des cimetières temporaires.

Beaucoup d’entre eux auraient leur lieu de repos final dans le cimetière américain, situé sur 172 acres sur l’un des points culminants surplombant cet espace sacré (du rivage, on peut voir les étoiles et les rayures qui s’élèvent au-dessus, à la limite des arbres).

Ici, 9 387 Américains sont enterrés, la grande majorité d’entre eux ayant été victimes non seulement d’Omaha Beach mais aussi de la bataille de Normandie qui a commencé le 6 juin et s’est poursuivie jusqu’à la fin août, lorsque les forces allemandes se sont retirées de l’autre côté de la Seine.

Et ce ne sont pas toutes les pertes du jour J qui y sont enterrées.

Après la guerre, les familles des soldats décédés avaient le choix de faire rapatrier les corps aux États-Unis ou de les enterrer en Europe.

Plus de 60 % ont choisi de faire expédier les corps chez eux.

Pourtant, la vue de près de 10 000 tombes donne à réfléchir, c’est le moins qu’on puisse dire.

Plages de Normandie
Normandie est connu par ses plages marquées de l’histoire

Comme l’écrit Reed, “L’ampleur du sacrifice américain est comprise ici, avec des croix qui semblent s’étendre à l’infini.”

Pyle s’est déplacé avec l’armée.

Il a rejoint des unités avancées combattant dans les haies et les anciennes villes normandes, mais a également passé du temps avec une batterie anti-aérienne protégeant les plages d’invasion nouvellement sécurisées et une unité de réparation d’artillerie.

Il sera témoin de la libération de Paris.

Et en avril 1945, lorsque l’Allemagne se rendit, le correspondant épuisé accepta d’aller couvrir la guerre dans le Pacifique, où les militaires américains étaient impatients de le voir raconter leur histoire.

Sur une île près d’Okinawa, en avril 1945, Pyle a été tué par un tireur d’élite japonais.

Il est enterré à Honolulu, mais on pourrait dire que son esprit repose ici avec tant de soldats sur lesquels il a écrit le jour J.

Alors qu’il terminait sa sinistre promenade d’Omaha Beach, Pyle remarqua quelque chose dans le sable.

Cela lui inspira la fin poignante, presque poétique, de sa dépêche :

“Les fortes marées tourbillonnantes de la côte normande ont déplacé les contours de la plage de sable en allant et venant. Ils ont transporté les corps des soldats en mer, puis les ont ramenés. Ils ont recouvert de sable les cadavres des héros, puis, au gré de leurs caprices, ils les ont découverts.

En labourant le sable mouillé, je me suis promené autour de ce qui semblait être deux morceaux de bois flottant qui sortaient du sable. Mais ce n’était pas du bois flotté. C’était les deux pieds d’un soldat. Il était complètement couvert sauf pour ses pieds ; les orteils de ses chaussures GI pointaient vers la terre qu’il était venu de si loin pour voir, et qu’il a vue si brièvement”.

Moi aussi, je suis venu de loin pour voir cet endroit, bien qu’avec les privilèges et le confort des voyages du 21e siècle.

En retournant à la voiture, je ressens la chaleur du soleil de printemps et un sentiment d’espace et de possibilités illimitées.

Malgré la gravité de ce qui s’est passé ici il y a 70 ans, j’ai l’impression que je pourrais marcher toute la journée le long de cette plage – et j’ai la liberté de le faire.

Les hommes ici ont donné leur vie pour cela.

Ernie Pyle a raconté leur histoire, et il est mort avec eux.

Il est difficile de ne pas être humilié en leur présence.

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